The Ant and the Grasshopper, a la Chilena

Many outsiders find the issue of social class to be highly visible–perhaps even palpable–in Chilean culture. Today’s post touches on the often sore subject of class differences.

Para español usa la herramienta de traducción arriba a la derecha. La versión chilena de la historia está reproducido en español en el primer comentario.

Ok, let’s get down to business. Today’s post is more polemical than past entries, and I not only suspect–but I hope–it will generate discussion. A Chilean coworker sent me one of those e-mail “jokes” that was a parody of Aesop’s old fable on the Ant and the Grasshopper . You know the one: the hardworking ant spends the summer preparing for the rough winter ahead while the fun-loving grasshopper lives for the moment and suffers the consequences later on.

Reflected in this version are a host of underlying ideas about the state of Chilean culture. It makes very clear certain perspectives on class division, notions of capitalism vs. socialism, who deserves and who doesn’t, what is fair and what isn’t. Of course the story is pointed and exaggerated, but the raw edges that are very much present in Chilean culture are all there.

Some people find this story hilarious; others find it very sad, and yet others just nod in painful agreement. Where do you stand? Do you prefer Aesop’s version that emphasizes the moral virtues inherent in the work ethic? Or do you side with this version of the battle between the haves and the have nots? Or maybe you have a completely different take on the story? Please let us know!

Aesop Revisited:

The ant works hard all summer under the blazing sun. He builds his house and stocks it with sufficient supplies to last through the winter. The grasshopper, meanwhile, thinks the ant is stupid and spends the summer laughing, playing, and dancing.

Come winter, the ant snuggles in to his cozy house to wait for spring. The grasshopper, on the other hand, organizes a press conference and, shivering with cold, demands to know why the ant has the right to such a nice home and well-stocked pantry when others less fortunate go cold and hungry.

The local TV station broadcasts a live program that shifts cameras back and forth between the cold and miserable grasshopper and the cozy ant sitting at his bountiful table.

The church says that the grasshopper is an example of social inequality. The Chilean people are amazed that in a country as prosperous as theirs that the poor grasshopper is left to suffer while others live with abundance. Human rights and anti-poverty organizations protest in front of the ant’s house. Journalists publish a series of articles that ask how the ant became so rich on the back of the grasshopper and urge the government to increase the ant’s taxes to finance a better life for the grasshopper.

In response to opinion polls, the government drafts a law on economic equality and another retroactive anti-discrimination law. The ant’s taxes keep rising and he receives a fine for not hiring the grasshopper as his assistant over the summer.

The authorities seize the ant’s home because he no longer has enough money to pay the fine and taxes. The ant leaves Chile and moves to Switzerland, where he has a long and prosperous life.

The local TV does a report on the grasshopper, who has since become fat from gorging on all the food left in the house before the spring arrived. The ant’s old house is turned into a refuge for grasshoppers, and it deteriorates because they don’t do anything to keep it up. The government is criticized for not providing the necessary funding. An investigation is commissioned at the tune of $100,000, and in the meantime the grasshopper dies of an overdose .

The media comments on the government’s failure to correct the problem of social inequality. The house is now occupied by a band of immigrant spiders from Perú, and the government congratulates itself on cultural diversity in Chile.

14 responses to “The Ant and the Grasshopper, a la Chilena

  1. Aquí va la “versión chilena” de la fábula de la hormiga y la cigarra:

    La hormiga trabaja a brazo partido todo el verano bajo un calor aplastante. Construye su casa y se aprovisiona de víveres para el invierno. La cigarra piensa que la hormiga es tonta y se pasa el verano riendo, bailando y jugando.

    Cuando llega el invierno, la hormiga se refugia en su casita donde tiene todo lo que le hace falta hasta la primavera. La cigarra tiritando, organiza una rueda de prensa en la que se pregunta por qué la hormiga tiene derecho a vivienda, y comida cuando quiere, cuando hay otros, con menos suerte que ella, que tienen frío y hambre.

    La televisión organiza un programa en vivo, en el que la cigarra sale pasando frío y calamidades, y a la vez muestran extractos del video de la hormiga, bien calientita en su casa y con la mesa llena de comida.

    La Iglesia dice que la cigarra es un ejemplo de la desigualdad social. Los chilenos se sorprenden de que en un país tan próspero como el suyo dejen sufrir a la pobre cigarra mientras hay otros que viven en la abundancia. Las asociaciones contra la pobreza y DD.HH., se manifiestan delante de la casa de la hormiga. Los periodistas organizan una serie de artículos, en los que cuestionan como la hormiga se ha enriquecido a espaldas de la cigarra, e instan al gobierno a que aumente los impuestos de la hormiga, de forma que éstas puedan vivir mejor.

    Respondiendo a las encuestas de opinión, el gobierno elabora una ley sobre la igualdad económica y una ley con carácter retroactivo, anti-discriminación. Los impuestos de la hormiga han aumentado, y además le llega una multa, porque no contrató a la cigarra como ayudante en verano. Las autoridades embargan la casa de la hormiga, ya que esta no tiene suficiente dinero para pagar la multa y los impuestos. La hormiga se va de Chile, y se instala con éxito en Suiza.

    La televisión hace un reportaje donde sale la cigarra, con sobrepeso, ya que se ha comido casi todo lo que había, mucho antes de que llegue la primavera. La antigua casa de la hormiga, se convierte en albergue social para cigarras, y se deteriora al no hacer su inquilino nada para mantenerla en buen estado. Al gobierno se le reprocha no poner los medios necesarios. Una comisión de investigación que costará 100 millones de Pesos, se pone en marcha. Entretanto, la cigarra muere de una sobredosis.

    Los medios de comunicación comentan el fracaso del gobierno, para intentar corregir el problema de las desigualdades sociales. La casa, es ocupada por una banda de arañas inmigrantes (Peruanas de preferencia). El gobierno, se felicita por la diversidad cultural de Chile.

  2. Pienso que que es un texto muy bueno y que estimula a reflexionar en varios sentidos. Pero hay algo que une a estos sentidos y es el problema de la nula conciencia del otro. Tanto la hormiga como la cigarra -a pesar de su enorme diferencia- son absolutamente egóticas y egocéntricas. Me refiero a que su actuar solo las compromete a ellas misma y no al prójimo. Ahí parace haber un error instalado en el medio de ellas. Ese medio es en definitiva la otra cara del error. Lo que las rodea, es decir el contexto, el Estado, el gobierno tampoco ocupa la estrategia adecuada y se hace cómplice del error instalado en el centro mismo de la fábula.

  3. Cristian- muy buena tu interpretación, aunque no estoy completemente convencida que podemos decir que la hormiga es necesariamente egoísta… puede que sea, pero la historia nunca da su perspectiva.
    Por otro lado, me pregunto por el concepto de la “Responsibilidad”. La hormiga toma la responsabilidad por si mismo, el Estado, responsibilidad por la cigarra, la cigarra por nadie y nadie por la hormiga.
    También me pregunto por el concepto del “sentido común”. Está muy bien cuidar al otro, es lo que debemos hacer, claro, pero ¿hasta qué punto? ¿Hasta donde tenemos la responsibilidad por un prójimo que no cuida a sí mismo?

  4. El problema del egoísmo en esta fábula reinterpretada creo que se potencia de manera confrontacional. La analogía de la cigarra pobre haciendo abuso de la comida siendo una ignorante creo que está un poco forzada. Habría que hablar de educación, igualdad de oportunidades, etc.
    Conozco una versión de la misma fábula, escrita por una autora chilena, que consiste, básicamente en algo así:
    La cigarra se pasó todo el verano cantando, mientras la hormiga recolecta la comida. Al llegar el invierno, la hormiga recuerda la bella música de la cigarra y cuando ésta no tiene nada para comer y mucho frío como para poder cantar, llegan a un acuerdo: la hormiga le da comida a la cigarra y la cigarra le da música a la hormiga. Intercambian el sustento por el arte y las dos, amigas, son felices compartiendo la vida.

    El libro se llama “Groa y Loki” y la autora Ana Saavedra: http://www.ulibros.cl/infantil/gro_y_loki.htm

  5. Viejo- ¡qué buena tu versión de la historia! Da esperanza para un mundo mejor…
    Creo que la situación verdadera debe estar en algún punto entremedio.
    Estoy de acuerdo contigo con respecto a la posición forzada en la versión presentada aquí– pero es justamente por lo mismo que sirve para explorar las diferentes percepciones culturales presentes en la sociedad chilena de hoy.

  6. I am absolutley appalled if not disgusted by this story. To me it shows that sadly enough Chile still has a long way to go. Let me just explain myself: I am a German living in Spain with my Chilean partner. And if there are any differences how we see life and the world it has to be the following: Para él, vivir en España es una maravilla en cuanto a sueldo y calidad de vida. Para mi es mediocre, para no utilizar otra palabra empezando con m….Por que eso? pues, porque aqui trabajando duríssimo él puede ganarse una vida, que permite “vivir”, o sea tener un piso, poder disfrutar de unas pequeñas vacaciones, y de hecho ahorrar dinero. Yo, en cambio, estoy acostumbrado a tener coche, hacer 2 o 3 vacaciones en el extranjero por año, salir mucho a cenar, comprar lo que me da la gana (dentro de lo razonable) y mucho mas. En Alemania, cuando vives en pareja y tienes un trabajo normal y corriente, eso es normal. En España no – y parece que en Chile mucho menos. Lo que he visto es que alla (o sea en Chile) mucha gente vive de un sueldo miserable, que no les permite para nada disfrutar de su vida o mejor dicho vivir una vida digna – ni siquiera llegan al fin del mes. Y explicar esa injusticia con cuentos de este estilo, me parece de lo mas clasista posible. Para no empezar con el final racista! Empecemos con sueldos dignos para todos, y luego seguimos hablando…No es un secreto que Chile es uno de los paises del mundo con mas injusticia en cuanto a la distribucion de riqueza.

  7. Hola Aleman- muchas gracias por tus comentarios. Y claro, todos queremos sueldos dignos. De hecho yo, como muchos extranjeros, trabajamos mucho más duros en Chile para ganarnos una vida que nos permite gozar de ciertas cosas que serían “normales” en nuestros países de origen.
    El punto es, ¿de donde viene ese sueldo digno? Claro que hay algunos con muchísimo dinero que lo guardan por sí, pero lo que yo he visto es que hay muchos empresarios trabajando duro para hacer los negocios que les permite mantener sus familias y dar los sueldos que pueden a sus empleados.
    Países como Alemania y otros con una muy alta calidad de vida también tienen impuestos muy altos, lo que nadie en Chile es dispuesta a pagar. Por ahí va la cosa… Bueno, en fin, es una situación muy complicada y ya veremos lo que nos trae el futuro.
    Y, a propósito, en mi experiencia, en América Latina, tengo la impresión de que Chile tiene uno de las mejores distribuciones de la riqueza… en el sentido de que la clase media es bastante grande… (si eso se mide por cosas como ser dueno de su hogar-depto o casa-tener auto, enviar hijos a colegios privado o subvencionados, tener televisión por cable, computador con Internet, etc…

  8. What a naive perspective to uphold. To claim that the poor in Chile are poor because they are lazy is frankly asinine. The skinny 76 year old guy I used to see pulling his cart along Calle Las Industrias, in La Yungay, picking up scraps of metal and rubbish off the roadside in order to scrape together a living is there because he is lazy? The parents of the children I worked with, who would be out of the house 14 hours a day working their asses off for a derisory minimum wage are lazy? The kids I have met that work during the day to help pay family bills, then go to night class to try to complete their education in the hope that this corrupt society will give them a fair opportunity to access some kind of decent living standard, they are also lazy? How absolutely revolting. What a morally bankrupt (or completely ignorant) person one would have to be maintain such a proposition.

    How the greedy and morally bankrupt try to turn reality on its head. What about the rich man, born into power and money or achieved through questionable means, all the contacts he could ever need, an old boys club whose entire purpose is entirely dedicated to maintain the status quo between the have and have nots. You scratch my back, I’ll scratch yours. That much of an extreme? On the contrary, it is endemic. Access to education is difficult if not impossible for poorer families, and the old boys culture/nepotism in positions of power excludes the possibility of equal opportunity. A luxury which, unless I am much mistaken, was afforded to you Margaret.

    Chile has a Gini coefficient of 54.9, placing it 114th out of 127 countries in terms of income inequality. That’s behind Honduras in 113th and Rwanda 93rd. But I guess they’re all just lazy!

    The amount of suffering caused, directly or indirectly, by the rich (and their need to maintain their greedy lifestyle) upon the poorer members of our society is unfathomable. Is the reverse true? Without a doubt there are lazy individuals in all spheres of society. Equally there are rich people who have gotten there through the sweat of their brow, never without having been given a break or an opportunity though. Also I think the rich have adequate means to defend themselves, whereas the poor do not.

    In developed countries, people of the lower income wouldn’t be required to pay higher taxes, on the contrary they are given benefits, at least in real developed countries like in Scandinavia, where the standard of living across the board is substantially higher than some countries that claim to be developed like the USA and the UK. These benefits which they do not have access to in Chile remember. So where is all the money going? Look at the Gini coefficient again. There you have your answer. So even if it were true that they were lazy, they are getting nothing in return. So what is there for the “hard-working businessman” to complain about in the first place?

  9. Thomas… I hope you didn’t get the impression that I am saying that the poor are lazy… of course not… but as this story shows (written and passed around by Chileans), there is a a significant portion of the population who believes this to be true.
    I don’t know the economic figures, and it is certainly not my area of expertise, but when I find it hard to believe that countries like Bolivia or Peru have a larger middle class and better distribution of wealth than Chile.
    And yes, of course, as you say, poor people in developed countries receive benefits–which are paid for by high taxes… taxes that Chileans do not pay, so there is very little in the way of a public safety net to help people have a better lifestyle.
    With respect to the hard-working business owners– here I AM talking about the middle class who are working hard (and they do work very hard) to even out that index you are talking about… I’m talking about the PYME segment (Pequeño y Mediano Empresas / Small and Medium-sized Companies) that are the ones who struggle to make things work, to get ahead, to create jobs, and generally make the country run.
    The surprising thing to me is that I expected this kind of reaction to this post months ago and published it and have been wondering why so few have responded… my guess is that most people (at least here) are very hesitant to express themselves on a touchy subject… I’m glad you did.

  10. I don’t think the issue is that complex or touchy. Economic activity and class distinctions are just about the dynamic of needs in a human community. The reality is that the Chilean culture is one of very low self esteem….so hard working business people, lazy people, ants, grasshoppers and education or whatever is all just hovering over the simple point. Self esteem. Go to a supermarket, ride a subway or walk a street. People don’t look at each other or say hello or interact in any way. It would take a person of very high self esteem to manage in Chile. It’s quite an opportunity…since it is possible. But what is…is. Both rich and poor in Chile seem to me to be very similar. The suggestion that their access or lack of access or any other dynamic impacts their real human needs doesn’t make sense. Not from what I see. The Chileno is basically unhappy across the board…regardless of how much pie he has recieved, will recieve or could recieve. Something else much bigger is going on. Self esteem does not have anything to do with the dynamics mentioned in the story. Although it is a good distraction to move people into talking about everything other than what’s actually going on.

  11. Aleman, soy chileno viviendo en Bélgica, rodeado de neerlandófonos y me gustaría matizar un poco lo que has dicho. Es evidente que la calidad de vida “acá en el norte” es mejor si la mides en términos de cuantas veces sales de vacaciones o cuanto puedes comprar, pero debo recurrir a un cliché para ilustrar mi punto.

    Para un chileno como yo, es increíble ver como nunca he logrado pasarlo ni un 10% bien de lo que lo paso con mis amigos en Chile, o con mi familia. En una reunión social se respira una libertad y un ingenio que no he visto mucho por aquí. Sé que esto puede sonar chovinista, pero creo sinceramente que hay mas índices de calidad de vida que el mero acceso a bienes. De hecho, cito el ejemplo de gente que sale 3 veces de vacaciones al año y tiene menos vida social que un chileno que comparte todos los fines de semanas haciendo un asado con su familia (OJO, hablo de clase media en Chile). Estoy consciente de lo prejuiciado de mi discurso, pero es que me parece que tu aseveración de que Alemania per se tiene más calidad de vida es muy taxativa. Agradezco muchas cosas de estar estudiando en Bélgica, empezando por la calidad de la educación (aunque desaventajado con respecto a mis compañeros no me he sentido). También admiro otras tantas.

    Pero si me preguntas, me quedo con mi vida y la forma de interactuar de mi gente en Chile. Debe ser cultural, pero me cuesta pasarlo bien en las soporíferas y planificadas veladas germánicas, y conste que le he puesto empeño.

    Abrazos, Antonio.

  12. Hola Antonio- Hmmm, sospecho que aquí está entrando fuertamente lo cultural. Que suele ser que nos sentimos más cómodos–y más entendidos–entre los más conocidos–es decir, con gente como uno… Por tanto que quiero a Chile–y no tengo ninguna intención de irme de aquí–igual me relajo en otra forma cuando vuelvo a Estados Unidos y estoy con mi familia y mis amigos de ahí. Claro que allá no llevo la vida que tengo aquí, y puedo asegurar que no estaría lleganado de carrete a la 1:30 de la mañana un día de semana–aunque aquí en Chile no es nada de raro (y ojo–hace muchos años que no soy universitaria! Aquí la vida social es bien rica–pero mi punto es que siempre es diferente con la “people from home.”
    ¿te acuerdas de la pelñicula “El Mago de Oz”? (sí, sé que los chilenos odian esa pelicula)–pero el punto de los zapatos rubí era “there’s no place like home” (no hay otro lugar como el hogar)…
    Gracias por dejar tus comentarios. Suerte con tus estudios y espero que volverás a leer y comentar en Cachando Chile!

  13. Hace unos meses recibí este mail por facebook. Creo que representa el pensamiento de solamente una parte socioeconómica y política de la sociedad chilena.
    Mucha gente necesita la ayuda del gobierno para poder subsistir. Hay algunos que se aprovechan de esto; pero en cambio, otros, que todavía existen, por dignidad no la piden.
    Muchos pensamos que deberían haber más impuestos y más ayuda de gobierno, también para la clase media. Los impuestos deberían ser más acorde con los ingresos. Mejor distribución. Se oponen principalmente lquienes en caso de un cambio de este tipo, deberían pagar más.
    Yo creo que en todas las clases sociales hay de todo: trabajadores y flojos. Lo que veo en la clase media y baja, en el grupo que trabaja duro, es que en la mayor parte de los casos este esfuerzo es para mantenerse en ese nivel y no caer. Es casi imposible soñar con subir. Excepto los que sueñan con la Polla Gol. O un golpe de suerte y conseguir un muy mejor trabajo.
    La falta de apoyo a la clase media ha llevado a que disminuya el tamaño de las familias. Cuando era niño, eran comunes las familias de 4 hijos. Nosotros tenemos 1 hijo, con lo que podemos asegurar en algún grado, que tenga una buena educación y un futuro mejor al nuestro. Si tuviera 2 hijos, el futuro de ellos probablemente sería peor que el mío y no estoy dispuesto a eso.
    La página la encuentro muy interesante y su castellano es perfecto. Felicitaciones.

  14. Les recomiendo que vean la película española “los lunes al sol”, es una comedia agridulce con transfondo social, que tiene una escena brillante alrededor de esta fábula.

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